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苏格兰的科学团队宣布了,鱼龙新物种的发现。

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该想象图中,新发现的海洋爬行动物肖克罗斯海蜥(学名Dearcmhara shawcrossi)正畅游在侏罗纪的海洋里。
绘图:Todd Marshall
撰文:Jason Bittel
  侏罗纪的恐龙赖以生存的是陆地,而海洋则是鱼龙的天下,其外形就像狭吻鳄和暴脾气的海豚的综合体。
鱼龙一词源于希腊语“鱼”和“蜥蜴”。这些弛骋于古代海洋的食肉爬行动物扮演着今天鲸鱼和鲨鱼的角色。
近期,一个苏格兰的科学团队宣布了鱼龙新物种的发现,它身长约4.3米,体型类似于小型的摩托艇。
“我们发现了全新的大型爬行动物物种,它们生存于1.7亿年前的海洋,”爱丁堡大学的古生物学家Stephen Brusatte说道。“这也是发现于苏格兰最早的鱼龙物种”——该国的尼斯湖水怪一直受到人们的猜测和追捧。
Brusatte和同事们给新物种起名为肖克罗斯海蜥,以感谢业余古生物收藏家布莱恩.肖克罗斯,正是他在苏格兰斯凯岛发现了这一化石。肖克罗斯把化石捐赠给了格拉斯哥大学的亨特博物馆,科学家才得以开展研究,确定了化石中前肢、背部和尾巴等部分特征。
升级换代
据团队介绍,新物种不乏迷人之处,因为它颠覆了科学家对鱼龙进化的猜想。
作为一种体型较小且原始的鱼龙——要知道有的身形达公交车大小,肖克罗斯海蜥兴盛于资料匮乏的侏罗纪中期,持续时间长达1500万年。
从化石确定的年代来看,它正处于海洋发生巨变的时期。
“侏罗纪中期之后一种更大更高等的鱼龙登场,并取代肖克罗斯海蜥接管了海洋世界。”
由于新发现的鱼龙体型更小更原始,这就暗示海怪由小向大的过渡可能发生在侏罗纪较晚期,这比科学家之前的猜测要推迟很多。
鱼龙向更大体型过渡的原因目前尚不清楚,但肖克罗斯海蜥的发现很可能证明这种转变是逐步的过程,而不是海洋温度突变或大型火山喷发等突发事件导致。
“天上掉馅饼”
鱼龙化石算不上特别稀有,从智利南部到俄罗斯西部一直有所发掘。然而来自侏罗纪中期的鱼龙化石——更不必说其他生物的化石——却是少之又少。科学家们尚不清楚为什么“某些时期的化石就是更稀有更残缺,”Brusatte说道。
“也许这就是运气吧,这方面的化石记录极度缺乏,”他接着说。“恰巧苏格兰获得了如此完好的侏罗纪中期珍藏。”
正在英国南安普顿大学深造的鱼龙专家Aubrey Jane Roberts说,肖克罗斯海蜥生存的这段时期顿时更令人着迷了。
“这一发现填补了鱼龙进化过程的空白,有助于我们更系统的研究,”Roberts说道。
“更有趣的是该苏格兰鱼龙的进化进程滞后于其他地区。在当时阿拉斯加和南美已经出现了更大体型的鱼龙物种,看来欧洲的这一进程花费了更多时间。”

(译者:清泉石上流)