在恐龙世界之前哪种生物主宰地球?

这是5亿多年前的一个黄昏,大地一片静悄悄,那时陆地上还没有出现动物。然而,在广袤昏暗的海洋中,一种长着圆圆的血盆大嘴的巨大动物正起伏翻腾着,它就是当时的地球霸主:奇虾。令人难以想象的是,5亿多年前的这种海洋动物已经有数米长了,体型完全不逊于现在海洋中的大型鱼类。Anomalocaris-563

与奇虾相比,当时海洋中的其他动物都很小,全是数毫米到数十厘米的小型动物。为什么奇虾能长这么大?这是因为奇虾是当时海洋中最凶猛的食肉动物,它没有天敌,可以吞食海洋中的其他动物,就如同当今海洋中的鲸一样。奇虾头部长有一对强悍的巨爪,可以捕捉几十厘米长的三叶虫,也可以撕碎贝壳类动物坚硬的外壳;奇虾的圆形嘴巴里有锋利的锯齿,可以切碎任何甲壳动物。

虽然奇虾行动灵活,孔武有力,但是其他海洋动物也不会轻易地坐以待毙,它们的行动也十分灵活,要捉住它们还得费些力气和心思。为了满足自己的“超大胃口”,奇虾还进化出视力超常的复眼,以便迅速发现更多的食物。其实,早在100多年前,古生物学家就发现了奇虾,并猜测奇虾有复眼,因为所发现的奇虾化石中出现了如同现代虾、蟹所拥有的眼柄,而虾、蟹的眼柄上长的都是复眼。

我们都知道,苍蝇、蜻蜓、虾、蟹等节肢动物拥有一对亮晶晶的复眼,这些复眼是由数千、数万个单眼组成

Anomalocaris

古生物学家曾经只是猜测奇虾有复眼,苦于没有事实根据证实这个猜测。多年来,古生物学家对此也多有争论,因为虽然奇虾和虾一样是无脊椎甲壳动物,但是奇虾毕竟不是虾,它们也没有亲缘关系,奇虾并不是虾的远古祖先。

最近,古生物学家在澳大利亚发现了奇虾的眼睛化石,为100多年的争论画上了句号。古生物学家在澳大利亚袋鼠岛上一处5.15亿年前的沉积层中,挖掘出一具并不完整的奇虾化石。但是,令人兴奋的是,这具化石中居然有一对完整的眼睛,包括突出的眼柄和复眼。根据这具化石,研究人员发现奇虾的眼睛直径居然有3厘米,每个复眼中有多达16000个小眼。研究人员表示,这对巨大的复眼能让奇虾在昏暗的海水中迅速发现其他可猎食的动物。这是迄今发现的最古老的复眼,它为后来的节肢动物复眼的出现奠定了进化的基础。

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虽然奇虾有强力的巨爪、嘴巴和超常视力的复眼,一度在海洋中称王称霸,但是它们在地球历史舞台上只“演出”了7000万年,比后来的地球霸主恐龙称霸的时间要短得多。奇虾大约在距今5.4亿年前出现,在距今4.7亿年前灭绝。这种强大的动物为何突然销声匿迹,就如同恐龙的灭绝一样是一个谜,可能的原因是更强大的海洋食肉动物出现了,不过古生物学家还没有找到取代奇虾霸主位置的动物。也有人推测是当时地球气候逐渐变暖,奇虾难以适应温暖的海洋而灭绝。

 

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